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[Snack from E] 기초 연구에 미래는 있는가? 칼럼

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이나고 아카데미 | 올브레인…
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│이나고 세계 주요 도시에 지사를 두고 비영어권 저자들을 위한 학술논문 영문교정 서비스를 제공하는 글로벌 영문 교정 브랜드입니다.

   올브레인을 통해, 이나고의 전문 저널리스트가 참여하여 영어 논문 교정 및 저널출판 관련 이슈들을 국제적인 시각으로 바라볼 수 있도록 안내하는 칼럼을 연재합니다.


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기초 연구는 미래가 있는가?

기초연구의 위기를 지적하는 사람들이 많이 있습니다. 기초 연구가 위협 받고 있다는 인식은 국내는 물론 미국 등의 주요 국가에서도 널리 퍼져 있는 것으로 보입니다. 기초 연구에 지원되는 자금의 대폭 삭감과 더불어, 이미 진행되는 연구들도 기초 연구보다는 응용 연구에 치우치고 있는 상황입니다.

 

- 기초연구란?

기초연구는 근본적인 연구 또는 순수 연구를 의미합니다. 자연이나 사회현상의 근본적인 측면에 대한 깊은 이해를 추구합니다. 자연 과학의 기초 원리와 이론에 대한 지식발견을 위한 학문 연구를 뜻하며 순수한 지적 호기심에서 나오는 학문의 진리탐구 자체를 목적으로 하는 학문 연구라는 뜻에서 순수 연구(Pure research)라고 할 수 있습니다. 반면, 응용 연구는 문제를 해결하기 위해 경험적 접근법을 취하고 있습니다. 수 많은 기초 연구의 성과들은 레이저, 트랜지스터, 집적 회로, 컴퓨터, 인터넷, GPS 시스템과 같은 과학적 혁신을 가능하게 했습니다.

 

- 기초연구보다는 응용연구

오늘날 많은 연구자들은 기초연구보다는 응용연구를 선호하고 있습니다. 또한 정책 담당자들이나 연구 자금 지원처에서도 응용 연구는 기초 연구보다 투자 위험이 낮다고 생각하는 경향이 있습니다. 응용 연구는 단순히 기존 연구 데이터 위에 새로운 지식을 추가할 뿐입니다. 불행히도 오늘날의 기업 지원 연구의 경우, 에디슨이 활동하던 시대와 같이 새로운 연구 결과(; 전구의 발명 등)를 위한 1만 번의 시도를 허용하지 않을 것입니다.

 

- 주주 환경의 변화

기업의 주주들은 전통적으로 단기간의 최대 수익보다는 투자 대상 기업의 안정적 성장을 선호해 왔습니다. , 단기간의 수익보다는 기업의 장기적이고 지속 가능한 성장을 통한 안정적 수익을 선호해 온 것입니다. 그러나, 최근의 주주 환경은 크게 변화했습니다. 헤지 펀드 회사들이 뉴욕 월가를 지배함으로 인해, 주주들은 단기간에 최대의 수익을 더 선호하게 되었습니다.

오늘날 연구 자금의 많은 부분은 민간 회사로부터 충당되는 경향이 있으므로, 연구도 이러한 단기 성과 위주의 문화에서 자유로울 수 없게 되었습니다. 최단 기간에 최대의 상업적 성과를 추구하다 보니, 기초연구보다는 응용연구가 대세가 될 수 밖에 없는 것입니다.

 

- 기초연구를 살리는 방법

미국의 경우, 기초 연구를 살리기 위해서는 연방정부의 지원이 절대적이라고 합니다. 그러나 미국 연방정부에서 지원하는 연구 자금의 규모가 지속적으로 감소하게 된다면, “혁신 절벽(innovation deficit)”에 처하게 될 것이라고 말합니다. 이는 재정 절벽과 같이, 혁신적 성과들이 갑자기 큰 폭으로 감소하는 현상을 말합니다. 미국의 전체 정부 예산 가운데 과학연구에 대한 지출은 1964년의 10%에서 오늘날은 6%로 감소했다고 합니다. 그 결과 수익성이 거의 없는 것으로 보이는 기초연구는 일부 거대 민간기업들의 프로젝트로 남겨지고 있다는 지적입니다.

한국의 경우는 이제 기초과학연구원이 출범하는 등, 본격적으로 기초과학에 대한 투자를 늘려가려고 하고 있습니다. 한국이 미국의 경우와 다른 점은, 기초과학을 지원하는 주체가 주로 민간이 아닌 정부 부문이라는 것입니다. 민간 기업들은 주로 정부의 과학 성과에 대한 상업연구 측면의 협업을 추구하고 있습니다.

그러나, 기초연구의 위기는 세계적 현상이니만큼 한국에서도 기초연구가 다시 위협 받는 상황이 올 가능성이 있습니다. 기초연구의 특성상, 장기적이고 지속적인 투자 및 지원이 필수적인 만큼, 이를 위한 안정적이고 충실한 제도들이 필요한 상황입니다.



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